Coming Out Muslim: The Door to a Conversation

By Carey Reed Zamarriego

Photo by Patrick Mulcahy.

“Success is them [my parents] knowing I’m not who they wanted and I am still invited home,” shares Wazina Zondon, one of two principal storysharers of Coming Out Muslim: Radical Acts of Love, a performance piece about people being at the intersections of Islam and querness. It’s also one of many heart-piercing statements the audience hears while watching Wazina, along with Terna (tay-nuh) Tilley-Gyado show their journeys to find authentic spaces where they can be both Muslim and queer.

Although Wazina and Terna come to the conclusion that they do not have to choose. They can be Muslim. And queer. These simply scribed statements are a struggle to accept; not only for part of the general public operating under a haze of misconceptions of what these two words represent, but for Wazina and Terna themselves.

Through their personal stories, including queer theories and letters to ex-lovers, music selections and imagery, the audience witnesses Wazina and Terna shed the facades they’ve used to conform to the ‘ideas’ of what these two words typically represent. The true individuals they reveal themselves to be are just as textured, bright, and complex as the traditional outfits and materials used in their religious prayers and celebrations.

Wazina Zondon (left) and Terna Tilley-Gyado (right).

The stage production of Coming Out Muslim evolved from study groups on Islamophobia Terna and Wazina were facilitating through the New York Collective of Radical Educators (NYCoRE). After some loving nudging from their friend and the work’s producer, Laura Marie Thompson and teaming up with photographer, Patrick Mulcahy, the one-hour multi-medium stage show premiered at Wow Cafe Theatre last fall. While it was supposed to be strictly a three night event, Coming Out Muslim is now available for bookings at schools, cultural centers and art spaces.

The reaction of the audience at that first performance reaffirmed the importance of this breed of storytelling. Since then, additional iterations of the show have been performed at area universities. Not all the feedback has been favorable, however the two performers see even the most hostile of receptions as opportunities for discussion. As Terna puts it, “it’s [Coming Out Muslim] a door to a conversation.”

Coming Out Muslim can be performed in combination with a post-show “Interrupting Islamophobia” workshop or a Q&A or Talk Back with the performers. Their latest performance at NYU a week ago, a smaller, ‘preview’-style production, was followed by a Q&A. As time ran over due to the lively post-production discussion with the audience, one of the last questions and comments came from a gay Muslim man who is new to New York City. First he thanked Wazina and Terna for their storytelling and then he asked where he could go to meet more people like him. “You’ve come to the right place,” Terna said.

And that is one of the wonderful by-products of this exhilarating, heartbreaking, hysterical, uplifting, inspiring, beautiful and at-times uncomfortable show, which returns to Wow in June: It creates community.

June 7, 8, 9 at Wow Cafe Theatre
59-61 East 4th Street, 4th Floor, NYC
To book a show, click here.

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“Hemos tenido éxito, porque aunque no soy la persona que ellos [mis padres] siempre han querido que sea, siempre soy bienvenida en su casa.” Ésta frase compartó Wazina Zondon, una de las dos narradoras de la obra Coming Out Muslim: Radical Acts of Love. Es una obra de teatro que se trata de Islam y homosexualidad. La frase que compartó Wazina es una frase dolorosa entre muchas. En la actuación, Wazina y Terna (tay-nuh) Tilley-Gyado muestran en el escenario los viajes que han tomado para encontrar espacios auténticos dónde se pueden ser musulmán y gay.

Aunque al final de la obra, Wazina y Terna saben sin duda que se puede ser las dos cosas: musulmán y gay; es una lucha, no solo con la gente ignorante del mundo, pero una lucha interna, con ellas mismas, a llegar a esta conclusión. 

Ellas utilizan sus historias, tambien sus propias teorias gay, cartas a ex-novias, música y fotos para quitar, frente al público, los disfraces que llevaban para ajustarse a los significados tradicionales de éstas dos palabras. Lo que se ve al final, sus escencias puras, son tan complicadas y ricas como la ropa y las materias que utilizan al momento de rezar y en las celebraciones de Islam. 

El desarrollo de Coming Out Muslim comenzó en unas tertulias anti-islámico que Terna y Wazina estaban dando con el colectivo New York Collective of Radical Educators (NYCoRE). Después de ser animadas por su amiga Laura Marie Thompson, ahora la productora de la obra y de colaborar con el fotógrafo, Patrick Mulcahy, la obra multimedios de una hora se estrenó en el Wow Cafe Theatre el pasado otoño. Aunque la obra estaba programada solo por tres días, ahora mismo está disponible para contratar en cualquier escuela, centro cívico o espacio de arte. 

La reacción positiva del público del estreno de la obra reafirmó la importancia de este tipo de narración. Desde entonces, otras versiones de la obra han sido presentado en universidades. Pero el público no siempre está encantado con la obra. Son éstos momentos, cuando el público es hostil, que las narradoras ven grandes oportunidades. Terna lo describe como, “una puerta a una conversación.”

Se puede contratar la obra Coming Out Muslim junto a un taller “Interrupting Islamophobia” o una conversación con las narradores después de la actuación. Hace una semana, en la universidad de Nueva York, al final de la noche, cuando los empleados de la uni querían que ya se vayan todos, un hombre gay y musulmán se puso de pie para hacer la última pregunta a las narradores. Primero él quería darles a ellas las gracias por compartir sus historias y después preguntó: “Dónde puedo conocer a más gente como yo?” Terna contestó, “Estás en el sitio perfecto para hacerlo.” 

En junio esta obra excitante, desgarradora, graciosa, triste, inspiradora, preciosa y a veces incómoda, regresa a Wow Cafe Theatre, dónde crece la comunidad que ha creado con cada actuación. Una comunidad de amor y aceptación.

el 7, 8 y 9 de junio a Wow Cafe Theatre
59-61 East 4th Street, 4th Floor, NYC
Para contratar el espectáculo, haga clic aquí.

One thought on “Coming Out Muslim: The Door to a Conversation

  1. Pingback: Coming Out Muslim: The Door to a Conversation | National Lesbian & Gay Journalists Association – Columbia Chapter

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